Feu, définition

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Feu, pour illustrer feu.

Feu est le mot qui sert à indiquer la qualité de défunt d’une personne. Exemple : « Feu mon époux a omis de m’indiquer l’emplacement de sa fortune avant de trépasser ».

Origine du mot et usage

Contrairement à ce qu’on pourrait penser, « feu » désignant un défunt n’a rien à voir avec l’élément feu qui consume. Le mot, quoi qu’orthographié à l’identique, n’a rien de commun avec son homonyme. En l’occurrence, il vient du Latin « fatus », qui signifie « destin ». Littéralement, donc, « feu Untel » signifie « untel qui a rencontré son destin ». Feu est donc étymologiquement un euphémisme.

A noter, et c’est le Littré qui insiste particulièrement sur ce point, que « feu » s’accorde ou non selon la position de l’article. Si l’article est avant, il s’accorde : « la feue reine » mais si l’article est après, il n’y a pas d’accord « feu la reine ».

Pratique

Aux origines, feu désignait une personne dont l’on était en deuil depuis peu, généralement moins d’un an. Au XIXéme siècle, la proximité du décès a succombé aux coups de boutoir de la pratique, puis, peu après, la proximité du défunt. Ainsi, « feu » s’utilise désormais pour une personne décédée il y a longtemps, et que l’on ne connaissait pas personnellement. Il faut toutefois appliquer une certaine componction. Si « feu Victor Hugo », pour l’amateur de littérature, est admissible étant donné la proximité relative du grand écrivain dans l’histoire, « feu Homère » aura un effet exagéré, voir un tantinet ridicule.

L’usage de « feu », appartenant à un registre soutenu et quelques peu désuet, quoique correct, peu avoir une connotation ironique, par une utilisation hors contexte sémantique.

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Enfin, l’on trouvera bizarre, peut être, ce caprice étymologique, qui veut qu’on appelle « feu » quelqu’un qui s’est éteint : « La flamme de notre affection brûle encore pour feu notre ami qui s’est éteint »

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