Le catafalque

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president-lincoln-catafalque-300x216 Le catafalque
Catafalque du président Lincoln

Le catafalque est le support sur lequel on dépose le cercueil. Il désigne aujourd’hui par extension le caisson à l’arrière des corbillards ou l’on transporte le cercueil.

Origine du mot et usage

Le mot vient de l’Italien « catafalco », lui-même issu du latin vulgaire « catafalicum ». À la surprise générale, ce mot ne désigne pas un objet typiquement funéraire, mais pré-funèbre, plutôt : l’échafaud. Nous savons peu de choses des méandres qui ont présidé au changement de sens du mot : entre le XIème et le XIIème siècle, le mot a muté pour devenir « échafaud », et le catafalque est devenu une estrade sur laquelle l’on posait le cercueil dans les églises. Ce sont les pompes funèbres qui s’en sont emparé pour dénommer le caisson dans lequel repose le corps lors de son transport, avec ou sans cercueil.

Pratique

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Bateau catafalque de Napoléon

L’on dénommera catafalques les grandes estrades majestueuses sur lesquelles reposent les cercueils prestigieux. Généralement décorées, on s’en sert surtout pour les rois, les princes (comme à Monaco) ou les papes. A moins d’exercer des fonctions de régence ou de droit divin, l’usage d’un catafalque au sens chrétien du terme pourra être perçu comme la preuve d’un ego surdimensionné.

L’usage du terme catafalque pour désigner un caisson de transport de corps, réfrigéré ou non, quoique étymologiquement incorrecte, s’est généralisée et sera beaucoup plus élégante, au final. Un cercueil posé sur des tréteaux dans un lieu de cérémonie pourra être désigné comme reposant sur un catafalque, puisqu’il s’agit d’une version épurée mais de même usage de l’objet.

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