Décès à 99 ans de Charles Townes, inventeur du laser

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C’est l’université de Berkeley (Californie) qui l’a annoncé : Charles Townes est mort mardi, âgé de 99 ans. L’Américain, prix Nobel de physique en 1964, a inventé le laser.

C’est au printemps 1951 que Charles Townes avait eu l’idée de ce rayon de lumière. Il est alors assis sur un banc, dans un parc de Washington, au milieu des fleurs. Il aimait à raconter cette histoire. Trois années plus tard, il construisait avec ses étudiants un premier appareil, appelé maser. Quatre ans plus tard, avec son beau-frère, il imagine un appareil qui amplifie cette lumière optique. Le laser.

D’autres scientifiques étaient sur la même piste. Le physicien américain a d’ailleurs partagé son prix Nobel avec deux Soviétiques. L’invention a eu plus tard bien des applications pratiques. En astronomie, pour effectuer des mesures d’étoiles et de trous noirs dans notre galaxie. Mais aussi dans l’industrie pour découper des métaux ou déclencher des réactions de fusion nucléaire. On trouve bien entendu aussi ce laser dans nombre d’appareils électroniques grand public.

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