Feu, définition

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Feu, pour illustrer feu.

Feu est le mot qui sert à indiquer la qualité de défunt d’une personne. Exemple : « Feu mon époux a omis de m’indiquer l’emplacement de sa fortune avant de trépasser ».

Origine du mot et usage

Contrairement à ce qu’on pourrait penser, « feu » désignant un défunt n’a rien à voir avec l’élément feu qui consume. Le mot, quoi qu’orthographié à l’identique, n’a rien de commun avec son homonyme. En l’occurrence, il vient du Latin « fatus », qui signifie « destin ». Littéralement, donc, « feu Untel » signifie « untel qui a rencontré son destin ». Feu est donc étymologiquement un euphémisme.

A noter, et c’est le Littré qui insiste particulièrement sur ce point, que « feu » s’accorde ou non selon la position de l’article. Si l’article est avant, il s’accorde : « la feue reine » mais si l’article est après, il n’y a pas d’accord « feu la reine ».

Pratique

Aux origines, feu désignait une personne dont l’on était en deuil depuis peu, généralement moins d’un an. Au XIXéme siècle, la proximité du décès a succombé aux coups de boutoir de la pratique, puis, peu après, la proximité du défunt. Ainsi, « feu » s’utilise désormais pour une personne décédée il y a longtemps, et que l’on ne connaissait pas personnellement. Il faut toutefois appliquer une certaine componction. Si « feu Victor Hugo », pour l’amateur de littérature, est admissible étant donné la proximité relative du grand écrivain dans l’histoire, « feu Homère » aura un effet exagéré, voir un tantinet ridicule.

L’usage de « feu », appartenant à un registre soutenu et quelques peu désuet, quoique correct, peu avoir une connotation ironique, par une utilisation hors contexte sémantique.

Enfin, l’on trouvera bizarre, peut être, ce caprice étymologique, qui veut qu’on appelle « feu » quelqu’un qui s’est éteint : « La flamme de notre affection brûle encore pour feu notre ami qui s’est éteint »

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