L’art et la mort : La Leçon d’anatomie du docteur Tulp

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1681
La Leçon d’anatomie du docteur Tulp est sans doute l’un des tableaux les plus reproduits dans les livres d’histoire pour illustrer la médecine de la renaissance. Mais cette toile d’un des plus grands maîtres n’est pas exempte de symboles.
L’oeuvre et son contexte

La Leçon d’anatomie du docteur Tulp est une peinture à l’huile sur toile de 169,5 × 216,5 cm réalisée par Rembrandt en 1632. En 1828, la vente publique de ce tableau au profit de la caisse des veuves de chirurgiens fut décidée. Le roi Guillaume Ier fit empêcher cette vente et donna l’ordre d’acheter ce chef-d’œuvre pour son « cabinet royal de tableaux ». On peut maintenant le voir au Mauritshuis de La Haye.

Le tableau montre une leçon d’anatomie avec un groupe de chirurgiens auprès du professeur Nicolaes Tulp (1593-1674). C’est le premier portrait de groupe peint par Rembrandt alors âgé de 26 ans. À Amsterdam, il y avait autrefois, au Waag, un théâtre d’anatomie où a été fait ce tableau.

La leçon d’anatomie eut lieu le 16 janvier 1632. La corporation des chirurgiens d’Amsterdam dont Tulp faisait partie n’autorisait par an qu’une dissection publique ; le corps qu’on utilisait devait être celui d’un condamné à mort. Ce fut d’Aris Kindt , âgé de 41 ans : le jour même il avait été pendu pour vol. Outre Nicolaes Tulp sont représentés également les chirurgiens les plus célèbres de l’époque.

En 2006, dans le journal néerlandais de médecine Nederlands Tijdschrift voor Geneeskunde, paraît un article dans lequel le tableau a fait à son tour l’objet d’une véritable dissection. La disposition anatomique telle qu’elle est présentée sur le tableau ne semble pas exacte.

Ce tableau du jeune Rembrandt est un tableau commandé par la puissante guilde des chirurgiens dont Tulp est un représentant éminent. Le tableau renvoie à tout ce qui agite alors le monde de la connaissance et des savants : le mouvement. Mouvement de l’âme (on dit que Descartes, alors vivant exilé en Hollande est bien présent sur ce tableau) ; mouvement des planètes (Galilée est en procès au même moment en Italie), mais aussi mouvement du corps, à une période où la dissection n’est admise encore qu’à titre exceptionnel : celle du professeur Tulp a lieu une seule fois par an, et en hiver pour une meilleure conservation des cadavres.

Il est vrai en tout cas que, si toute leçon d’anatomie commence d’abord alors systématiquement par une éviscération, celle de Rembrandt qui se concentre sur le mouvement des doigts et l’anatomie de la main recèle un profond mystère.

Ce tableau a été repris et reconstitué dans un des albums d’Astérix : Le Devin.

L’auteur

Rembrandt Harmenszoon van Rijn (1606 – 1669), habituellement désigné sous son seul prénom de Rembrandt, est généralement considéré comme l’un des plus grands peintres de l’histoire de la peinture, notamment de la peinture baroque, et l’un des plus importants peintres de l’École hollandaise du XVIIe siècle. Rembrandt a également réalisé des gravures et des dessins et est l’un des plus importants aquafortistes de l’histoire. Il a vécu pendant ce que les historiens appellent le siècle d’or néerlandais (XVIIe siècle), durant lequel culture, science, commerce et influence politique de la Hollande ont atteint leur apogée.

Une des caractéristiques majeures de son œuvre est l’utilisation de la lumière et de l’obscurité (technique du clair-obscur), qui attire le regard par le jeu de contrastes appuyés. Les scènes qu’il peint sont intenses et vivantes. Ce n’est pas un peintre de la beauté ou de la richesse, il montre la compassion et l’humanité, qui ressortent dans l’expression de ses personnages, qui sont parfois indigents ou usés par l’âge. Ses thèmes de prédilection sont le portrait (et les autoportraits) ainsi que les scènes bibliques et historiques. Rembrandt représente aussi des scènes de la vie quotidienne, et des scènes populaires. Sa famille proche apparaît régulièrement dans ses peintures. Il a exécuté peu de paysages peints (cela est moins vrai pour l’œuvre gravée) et de thèmes mythologiques.

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