Les monuments aux morts, mémoriaux et cénotaphes

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1845

Les monuments aux morts : on ne les voit plus, tant ils font partie du paysage, et deviennent centraux lors des commémorations. Mais quand ont ils été construits, et pourquoi ?

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Le monument aux morts d'Ermont (Val-d'Oise) en construction, date inconnue

Plusieurs monuments aux morts

Un monument aux morts est un monument érigé pour commémorer et honorer, bien entendu les soldats, mais aussi plus généralement les personnes, tuées ou disparues par faits de guerre. Il faut en distinguer deux types : les cénotaphes, qui sont les monuments érigés sur les places de village, cimetières… Mais aussi dans des écoles, ou lieux de résidences importants d’où venaient les disparus, et les mémoriaux, qui sont érigés sur les lieux de batailles ou d’événements à commémorer.

Le cénotaphe

Le cénotaphe existe depuis l’antiquité. C’est un monument de souvenir, qui ne contient pas de corps. Si un défunt y reposait, il deviendrait alors un mausolée. Ce sont ceux que l’on connaît dans nos villes et nos villages, ou se déroulent souvent les cérémonies de commémoration des conflits mondiaux.

Le premier exemple français de monument portant les noms de combattants morts est le cas de la porte Désilles à Nancy, édifiée entre 1782 et 1784 pour commémorer l’indépendance de l’Amérique et qui rend également hommage aux Nancéiens morts durant la bataille de Yorktown.

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Monument aux morts de l'armée du Rhin

Un projet de Lucien Bonaparte avait cependant prévu en 1800 que seraient inscrits sur des Colonnes départementales élevées « à la mémoire des braves du département morts pour la défense de la patrie et de la liberté. » les noms de « tous les militaires domiciliés dans les départements qui, après s’être distingués par des actions d’éclats, seraient morts sur le champ de bataille. » L’Arc de triomphe de l’Étoile, dont la construction débute en 1806, porte seulement le nom d’officiers supérieurs, qui ne moururent pas forcément au combat, et parfois encore vivants lors de la construction du monument.

Des monuments sont également érigés pour commémorer les soldats morts lors des guerres de la guerre franco-prussienne de 1870 et des guerres coloniales.

Mais c’est le deuil de la Grande Guerre qui a déterminé les communes à rendre hommage à leurs morts pour la Patrie. Dans les années 1920-1925, ce sont quelque 36 000 monuments aux morts qui furent érigés malgré les difficultés de la reconstruction. L’État est intervenu pour accorder des subventions et réglementer les édifications, les souscriptions populaires couvrant parfois la totalité des dépenses.

Aux noms des morts de 14-18 ont été adjoints ceux des morts de 39-45, puis, depuis des décisions récentes, le nom de tous les militaires français tués au combat pourra être ajouté sur les monuments aux morts de leur commune de résidence ou d’origine.

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Mémorial d'Hiroshima

Les mémoriaux

Un mémorial est un monument servant à commémorer un événement ou à honorer une ou plusieurs personnes décédées.Les formes les plus répandues de mémoriaux sont des monuments comme des statues ou des fontaines. Une forme particulière est le mémorial de bord de route qui marque le long d’un chemin ou chaussée, le lieu ou une personne est décédée, souvent à la suite d’un accident de circulation.

Souvent, les mémoriaux officiels se trouvent sur les lieux de batailles célèbres, ou dans la région. Les mémoriaux pour les soldats tombés lors de la bataille de Normandie, par exemple, ont été édifiés dans les cimetières ou reposent les militaires, le nombre de champs de batailles trop important rendant impossible l’édification d’autant de mémoriaux.

Un des mémoriaux les plus anciens et les plus connus, grâce au cinéma, est celui de la bataille des Thermopyles.

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