Stonehenge et Avebury, funérarium et crématorium du paléolithique

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Stonehenge

Non loin de Stonehenge, le site néolithique d’Avebury, moins connu, dévoile des ensembles de mégalithes exceptionnels. Petite présentation pour vos prochaines vacances en Angleterre.

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Stonehenge

Stonehenge et Avebury, dans le Wiltshire, sont parmi les ensembles mégalithiques les plus célèbres du monde. Ces deux sanctuaires sont constitués de cercles de menhirs disposés selon un ordre aux significations astronomiques encore mal expliquées. Ces lieux sacrés et les divers sites néolithiques proches sont des témoins irremplaçables de la préhistoire.

Stonehenge

Le bien comprend deux zones géologiques crayeuses du sud de la Grande-Bretagne dans lesquelles furent édifiés des ensembles de monuments cérémoniels et funéraires et des sites associés au Néolithique et à l’âge du bronze. Chaque zone contient un cercle de mégalithes et de nombreux autres monuments. Stonehenge comprend l’Avenue, les Cursus, Durrington Walls, Woodhenge et la plus grande concentration de tumuli en Grande-Bretagne. Avebury comprend Windmill Hill, le tumulus long de West Kennet, le sanctuaire, Silbury Hill, les Avenues de West Kennet et Beckhampton, les palissades de West Kennet et de grands tumuli.

Stonehenge est le cercle de pierre préhistorique le plus sophistiqué au monde d’un point de vue architectural. Il est sans égal par sa conception et sa technique de construction, avec ses énormes pierres en linteau reposant sur le cercle extérieur, et les trilithes dont les formes s’emboîtent avec précision. Le site se distingue par l’utilisation unique de deux types différents de pierres (pierre bleue et Sarsen), leurs dimensions (la plus grande pèse plus de 40 tonnes), et les distances sur lesquelles elles ont été transportées (jusqu’à 240 km). L’échelle même de certains des monuments des environs est également remarquable ; le Cursus de Stonehenge et l’Avenue font tout deux environ 3 km de long, tandis que Durrington Walls est le cercle de pierres connu le plus grand de Grande-Bretagne, d’un diamètre d’environ 500 m, démontrant la capacité des peuples de la préhistoire à concevoir, dessiner et construire des structures de grande taille et de grande complexité.

Une vision approfondie de l’évolution des pratiques mortuaires avec le temps se manifeste par l’usage de Stonehenge en tant que lieu de crémation, par le tumulus long de West Kennet, le plus grand tombeau collectif du Néolithique connu dans le Sud de l’Angleterre et par les centaines de sites d’inhumation illustrant l’évolution des rites funéraires.

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L'avenue des pierres, Avebury

Avebury

À Avebury se trouve le plus grand ensemble circulaire mégalithique au monde et à Silbury Hill, le plus grand tumulus préhistorique d’Europe, démontrant les techniques d’ingénierie exceptionnelles qui furent mises en œuvre pour créer des chefs d’œuvre architecturaux de terre et de mégalithes.

Le site contient un nombre exceptionnel de vestiges de monuments et de sites préhistoriques, notamment des zones d’habitat et d’inhumation et de grandes constructions de terre et de pierres. Aujourd’hui, ils constituent avec leur environnement immédiat un paysage incomparable.

Ces complexes ont dû représenter une importance majeure pour leurs créateurs, comme l’atteste l’énorme investissement en temps et en énergie que leur construction représente. Ils donnent une idée des pratiques mortuaires et cérémonielles de cette période et constituent des preuves de l’architecture, de la technologie et de l’astronomie préhistoriques. Le choix précis de l’implantation des monuments dans le paysage nous aide à mieux comprendre le Néolithique et l’âge du bronze.

Un site peu fouillé

Les ensembles de monuments préhistoriques exceptionnels confèrent au site de Stonehenge, Avebury et aux sites associés une importance internationale. Stonehenge est le cercle de pierres préhistorique le plus sophistiqué du monde, tandis que Avebury est le plus grand. L’ensemble des sites et des monuments associés contribue à la compréhension des pratiques cérémonielles et mortuaires du Néolithique et de l’âge du bronze. Ces sites représentent 2000 ans d’utilisation, entre 3700 et 1600 av. J.-C. Ils constituent une incarnation unique de notre patrimoine collectif.

Peu de fouilles ont été entreprises à Avebury. Une tranchée a été creusée dans le talus en 1894 par Sir Henry Meux, puis l’ensemble du site a été reconnu et mis au jour de manière intermittente de 1908 à 1922 par une équipe dirigée par Harold St-George Gray, qui put montrer que les bâtisseurs ont creusé dans la craie naturelle sur 11 m de profondeur pour réaliser le fossé, produisant ainsi le talus externe haut de 9 mètres autour du périmètre du site. Leur principal outil était, semble-t-il, des bois de cervidés.

Peu d’objets ont été découverts, mais des ossements humains ont été retrouvés éparpillés sur le site. L’équipe de Gray a également mis au jour le squelette entier d’une femme mesurant 1,5 m.

Plus tard, Keiller effectua également des fouilles sous les pierres qu’il a redressées, et creusa plus encore lorsqu’il eut acheté le site en 1934, tout en s’efforçant d’améliorer l’aspect visuel des lieux. La construction d’une nouvelle école, en 1969, fut une autre source de complications. En 1982, de nouvelles recherches furent entreprises afin de rassembler des données environnementales et de produire des éléments datables au carbone 14.

Les ossements humains retrouvés par Gray prouvent que le lieu a joué un rôle de premier plan dans des cérémonies funéraires ou dans un culte des ancêtres.

Plan-du-site-de-Stonehenge Stonehenge et Avebury, funérarium et crématorium du paléolithique
Plan du site de Stonehenge : 1. la pierre d'autel ; 2 et 3. tumuli ; 4. la pierre de sacrifice ; 5. la « Heel Stone » (pierre talon) ; 6. deux des quatre « stations » ; 7, 8, 9. fossés, talus ; 10. l'« avenue » monumentale, qui mène à la rivière Avon, à trois kilomètres à l'est ; 11 et 12. les deux cercles de 30 trous « Y » et « Z » ; 13. les 56 trous d'Aubrey ; 14. entrée secondaire.Le monument (cromlech) est situé à l'intérieur du cercle 12 : les mégalithes de grès « sarsen » sont en gris, et les « pierres bleues » en bleu.

 

 

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